Clorochina: Scienziati involontariamente coinvolti in politica

Diversi studi sull’efficacia di clorochina e idrossiclorochina hanno avuto risultati deludenti. È svanita la speranza che questi farmaci fossero risolutivi nella cura di Covid-19, ma per un gruppo di ricercatori brasiliani questa storia sembra non essere affatto finita.

Ad aprile, un team guidato da Marcus Lacerda, ricercatore clinico presso la Heitor Vieira Dourado Tropical Medicine Foundation di Manaus, in Brasile, ha pubblicato uno studio che mostra che la clorochina può aumentare la mortalità nei pazienti COVID-19. Da allora, i ricercatori sono stati accusati di aver avvelenato i loro pazienti con un’alta dose di clorochina solo per dare al farmaco – elogiato dal presidente degli Stati Uniti Donald Trump e dalla sua controparte brasiliana Jair Bolsonaro – una cattiva reputazione. Attacchi sui social media, articoli diffamatori, minacce di morte e persino un’indagine legale sul lavoro del gruppo hanno stressato Lacerda e il suo team.

Molti scienziati concordano sul fatto che la dose ricevuta dai pazienti dello studio fosse così elevata da provocare gravi effetti collaterali, altri pensano che in un momento di incertezza come quello dell’emergenza pandemica il team di Lacerda abbia affrontato un rischio calcolato quando la dose ottimale per SARS-CoV-2 era ancora in discussione.

Lacerda ha iniziato la sperimentazione alla fine di marzo, in un momento in cui i casi di coronavirus a Manaus stavano crescendo in modo esponenziale e gli scienziati avevano ottenuto risultati promettenti da clorochina e idrossiclorochina negli studi in provetta e in piccoli studi clinici non randomizzati. Lacerda ha scelto la clorochina perché è ampiamente disponibile come trattamento per la malaria in Brasile. Il piano era di somministrare quantità differenti di clorochina al campione di 440 pazienti: metà dei pazienti avrebbe ricevuto quasi il quintuplo del medicinale.

Quando il team di monitoraggio della sicurezza dei dati dello studio ha visto aumentare rapidamente il numero di decessi nel gruppo ad alte dosi, ha avvisato i ricercatori e chiesto di interrompere quella parte dello studio. Due pazienti del gruppo ad alto dosaggio hanno sviluppato aritmie cardiache prima della morte, un noto effetto collaterale della clorochina, e segnali di avvertimento per futuri problemi cardiaci erano più comuni nel gruppo ad alto dosaggio.

I medici del team di Lacerda sono stati accusati diverse volte, soprattutto sui social, di trattare i pazienti come cavie e di essere degli “attivisti medici di sinistra”, attacchi pervenuti anche da parte di Eduardo Bolsonaro, il figlio del presidente.

I ricercatori brasiliani temono che l’inchiesta della procura federale possa costituire un pericoloso precedente in una Nazione già assediata dagli attacchi alla scienza. “Oggi è Lacerda, domani è chiunque altro”, afferma Mauro Schechter, ricercatore di malattie infettive presso l’Università Federale di Rio de Janeiro.

Nel frattempo, però, c’è stato un vero dibattito scientifico su quale potrebbe essere una dose appropriata. La clorochina è altamente efficace contro la malaria, ma studi in provetta suggeriscono che potrebbero essere necessari livelli molto più alti per consentire al farmaco di bloccare i virus. Sia la clorochina che l’idrossiclorochina sono note per essere tossiche a dosi elevate, ma la maggior parte delle informazioni sulla tossicità proviene da studi su suicidi e avvelenamenti accidentali, in cui la dose spesso non era nota con precisione. Ciò ha messo i ricercatori clinici in una posizione difficile. I partecipanti allo studio di Lacerda, inoltre, hanno anche ricevuto da due a tre altri farmaci, tra cui l’azitromicina, che condivide la propensione della clorochina a causare problemi cardiaci. È difficile valutare quanto possano essere state dannose le dosi di alta clorochina, afferma James Watson dell’Università di Mahidol, che ha tentato di modellare la tossicità di vari regimi di dosaggio.

“Sono sicuro che sarà una bella discussione scientifica”, afferma Lacerda, aggiungendo che le critiche sull’alta dose non sono iniziate fino a quando il mondo politico non è stata coinvolto. “Alcune persone saranno contrarie a quella dose, alcune saranno a favore di quella dose e, sfortunatamente, sono stato io a essere stato il primo a provare la dose alta. Probabilmente dovrò pagarne il prezzo per sempre.”