Quanto è facile per un coronavirus passare dagli animali all’uomo?

Un team di scienziati che studia l’origine di SARS-CoV-2, il virus che ha causato la pandemia di COVID-19, ha scoperto che il virus è particolarmente adatto a saltare dagli animali all’uomo, cambiando forma per acquisire la capacità di infettare le cellule umane.

Attraverso un’analisi genetica, i ricercatori della Duke University, del Los Alamos National Laboratory, dell’Università del Texas a El Paso e della New York University hanno confermato che il “parente” più vicino al virus era un coronavirus che infetta i pipistrelli. Ma la capacità di quel virus di infettare gli umani è stata acquisita attraverso lo scambio di un frammento genico da un coronavirus che infetta un mammifero squamoso chiamato pangolino, che ha permesso al virus di infettare l’uomo.

I ricercatori riferiscono che questo salto da una specie all’altra è il risultato della capacità del virus di legarsi alle cellule ospiti attraverso alterazioni del suo materiale genetico. Per analogia, è come se il virus riorganizzasse la chiave che gli consente di sbloccare la porta di una cellula ospite – in questo caso una cellula umana. Nel caso di SARS-CoV-2, la “chiave” è una proteina, detta spike protein, trovata sulla superficie del virus. I coronavirus usano questa proteina per legarsi alle cellule e infettarle.

“Molto simile alla SARS originale che è passata da pipistrelli a zibetti, o MERS che è passata da pipistrelli a cammelli dromedari, e poi agli umani, il capostipite di questo coronavirus pandemico ha subito cambiamenti evolutivi nel suo materiale genetico che gli hanno permesso di infettare gli umani” ha dichiarato Feng Gao, professore di medicina della Division of Infectious Diseases at Duke University School of Medicine e corrispondente autore dello studio pubblicato online sulla rivista Science Advances.

Gao e colleghi hanno affermato che tracciare il percorso evolutivo del virus aiuterà a scoraggiare future pandemie derivanti dal virus e forse a guidare la ricerca sui vaccini.

I ricercatori hanno scoperto che i coronavirus tipici del pangolino sono troppo diversi da SARS-CoV-2 per aver causato direttamente la pandemia umana. SARS-CoV-2 sembra essere un ibrido tra virus di pipistrello e pangolino.

Tuttavia, contengono un sito di legame del recettore che è importante per l’infezione umana. Questo sito di legame consente di apporre su una proteina della superficie cellulare che è abbondante su cellule epiteliali respiratorie e intestinali umane, cellule endoteliali e cellule renali, tra le altre.

“Esistono parti del virus con un grado molto elevato di somiglianza di sequenze di amminoacidi tra coronavirus divergenti che infettano l’uomo, i pipistrelli e i pangolini, suggerendo che questi virus siano sottoposti a una simile selezione dell’ospite e che potrebbero aver reso capace l’antenato di SARS-CoV-2 di saltare efficacemente da questi animali agli umani” ha affermato il coautore principale di questo studio, Xiaojun Li della Duke University.

“Nel nostro studio, abbiamo dimostrato che in effetti SARS-CoV-2 ha una ricca storia evolutiva che include un rimpasto di materiale genetico tra coronavirus di pipistrello e pangolino prima che acquisisse la sua capacità di saltare agli umani” conclude l’autore co-responsabile dello studio Elena Giorgi, scienziata del laboratorio nazionale di Los Alamos.


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